Un mar lleno de basura

Abordar el problema del plástico

Más allá de los vertederos y las pilas de basura en descomposición en casi todas las ciudades del mundo, los desechos artificiales se han abierto camino hacia el paisaje natural a una escala desconcertante. Parece que ya casi no hay lugares en la Tierra libres de nuestra basura. La basura se puede encontrar en todas partes, desde el vientre de los animales y los tejidos de nuestro propio cuerpo hasta los vastos océanos del mundo.

El desorden gigantesco que actualmente se arremolina alrededor de nuestros océanos continúa creciendo. Hay tantos artículos manufacturados flotando alrededor de la profundidad salobre que las corrientes oceánicas han formado vastas extensiones de basura en el agua. Uno de los desastres más descorazonadores se conoce como Gran Parche de Basura del Pacífico; un campo de escombros formado por la acción del viento y las olas y descubierto por el capitán Charles Moore en 1997. Aunque no hay islas de desperdicio, los vórtices son concentraciones gigantescas de desperdicio ubicadas en dos áreas principales, una a medio camino entre Hawai y California y la otra frente a la costa de Japón. La cantidad total de escombros aún se desconoce, pero los científicos estiman que todo el Parche abarca nueve millones de millas cuadradas de propiedades acuáticas y es solo uno de los cinco principales grupos de basura que ocupan los océanos del mundo. La mayor parte de esta contaminación está compuesta por plástico, lo que hace que los científicos se esfuercen por inventar métodos para eliminar los peligros no biodegradables.

Acumulación de plástico en nuestros océanosDistribución global de la contaminación plástica

La paradoja del plástico

Durante el siglo XX, los plásticos sintéticos se han convertido en el material elegido por las industrias de envases de consumo de moda. Prácticamente indestructibles y con la capacidad de moldearse en prácticamente cualquier forma, los polímeros plásticos podrían resistir los elementos y permanecer intactos por más tiempo que sus homólogos orgánicos. Con plástico, los alimentos perecederos podrían transportarse y almacenarse por más tiempo, los dispositivos electrónicos podrían aislarse y hacerse más eficientes, y los suministros médicos podrían mantenerse estériles y desechables. Desafortunadamente, la dureza física que hace que los plásticos sean tan deseables como envoltorios de comestibles o platos también crea un gran problema para el medio ambiente. La mayoría de los plásticos que se producen hoy en día se fabrican a partir de productos petroquímicos, lo que significa que se necesita una enorme cantidad de tiempo para que cada pajilla, botella de agua y tenedor de un solo uso se descomponga y desaparezca. Para empeorar las cosas, la extracción de petróleo como base para estos textiles agrega combustible al calentamiento global al respaldar la demanda de combustibles fósiles y la contaminación tóxica.

Entonces, ¿cómo se detiene la propagación del plástico en el mar y se elimina lo que ya existe? El primer paso para evitar que los desechos ingresen al océano es reducir la cantidad creada en tierra y reutilizar lo que tiramos a la basura.

Lamentablemente, hay muy pocos proyectos a gran escala que puedan abordar la escala de nuestra situación plástica. Para empezar, hay pocos incentivos para que las empresas fabricantes de plásticos cambien de polímeros a base de aceite a opciones más sostenibles y biodegradables, o utilicen materiales reciclados. Esto se debe en parte a que es incluso más barato producir artículos a partir de materias primas de origen fósil. Las principales fuerzas impulsoras detrás de la conversión a bioplásticos de maíz, papa o soja provienen principalmente de la demanda de los consumidores y las campañas regionales en ciudades como Los Ángeles y Concord, Massachusetts, donde se están haciendo esfuerzos para prohibir las bolsas. Botellas de plástico y agua.

Ayuda a evitar que el plástico llegue a las vías fluviales

Incluso si los plásticos sintéticos fueran totalmente prohibidos por todas las naciones de la Tierra, el desafío de eliminar lo que todavía está suspendido en el océano seguiría siendo un gran dilema. Los científicos están empezando a cuantificar la cantidad de plástico que hay en la columna de agua, cómo la luz solar rompe grandes trozos en fragmentos más pequeños llamados “microplásticos” y cómo esos trozos afectan la cadena alimentaria. El plástico puede impedir que la luz solar llegue a las algas y, a su vez, afectar negativamente a los organismos que se alimentan de este nivel tan básico e importante. Los seres humanos dependen de esta cadena alimentaria para sobrevivir, por lo que los plásticos (y los químicos peligrosos que contienen) pueden eventualmente dañar nuestras cenas y envenenar nuestros ecosistemas.

Para poner el plástico del océano en perspectiva, considere esto: en una expedición de estudio de 2014 de la Fundación de Investigación Marina Algalita, se extrajo una muestra de una red de arrastre de una hora a 260 millas del centro de la Gran Mancha de Basura del Pacífico miles de veces más plástico en peso que plancton, lo que significa que había más sintéticos en una cucharada de agua de mar que los animales que se supone que viven allí. Los exploradores de aguas profundas, como los que trabajan con el Instituto del Acuario de la Bahía de Monterey en California, se han asombrado al encontrar mugre a miles de pies de profundidad con un tercio completo del maquillaje desordenado hecho de plástico. No solo los ojos, los materiales concentran sustancias químicas peligrosas y actúan como esponjas para toxinas como DDT, PCB y PBDE.

Una solución para sintéticos

Mientras los investigadores luchan por comprender la magnitud de la situación, los gobiernos locales, las organizaciones sin fines de lucro y las universidades están trabajando en una plétora de soluciones creativas. Dado que el problema físico se encuentra lejos de la jurisdicción de un solo país, la responsabilidad de encontrar una solución parece recaer en las organizaciones involucradas y los custodios del medio ambiente. La mayoría se enfoca en iniciativas terrestres como los Planes de Acción Regional de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica que coordinan las limpiezas en los Estados Unidos a través de sus Programa de desechos marinos. La agencia también está trabajando con la industria pesquera y la Fundación Nacional de Pesca y Vida Silvestre para reducir los daños causados ​​por aparejos de pesca abandonados.

Prototipos de robots marinos, como el Dron Veolia desarrollado por Elie Ahovie, estudiante de la Escuela Internacional Francesa de Diseño o Protei inventado por Cesar Harada, podría algún día recorrer el océano en busca de basura. Grupos grandes que utilizan rampas y filtros, como el Limpieza del océano El sistema propuesto por el contratista Boyan Slat podría colocarse en áreas de interés para ayudar a atrapar los desechos. Sin embargo, la mayoría de estas tecnologías todavía están firmemente colocadas en el tablero de dibujo y no han abordado la logística lo suficiente (como cómo las máquinas determinarían la diferencia entre pequeñas piezas de plástico y criaturas vivientes de tamaño similar). También deben ser lo suficientemente resistentes para soportar los efectos destructivos del agua de mar, las tormentas y el estrés físico.

En los últimos años, los científicos han observado varias especies de bacterias colonizando balsas de desechos plásticos, formando lo que han denominado “plastisfera”. Exploración microscopio de electrones Investigadores de la Institución Oceanográfica Woods Hole han revelado miles de organismos que crean un ecosistema casi parecido a un arrecife en las superficies de los flotadores flotantes. Cómo los subproductos de su digestión afectan al resto del ecosistema sigue siendo un misterio. Los bioingenieros han propuesto crear insectos que pudieran actuar de la misma manera que sus padres naturales para limpiar los daños, tanto en tierra como en el mar, pero liberar cualquier elemento nuevo en una red de vida increíblemente compleja conlleva un riesgo. enorme. Dado que al menos una de las especies de bacterias que mordisquean el plástico particulado ocupa el mismo género que causa el cólera, nadie quiere tomar decisiones precipitadas. Para el plástico que solo queda en la tierra, los estudiantes del Laboratorio y Expedición a la Selva Tropical de la Universidad de Yale han descubierto una seta en el Amazonas en 2012 a quien le gusta comer poliuretano sin necesidad de oxígeno. Agregar una pila de plástico a un digestor estrictamente controlado con Pestalotiopsis microspora podría algún día ser una forma de reducir la cantidad de plástico que llega al océano desde tierra.

Como participar

A menor escala, las comunidades pueden hacer su parte organizando limpiezas de playas y cambiando de plásticos petroquímicos a alternativas orgánicas. Los cambios simples en los hábitos diarios, como reemplazar las botellas de agua de plástico con recipientes reutilizables y cambiar a bolsas de tela en lugar de frágiles bolsas de transporte, contribuirían en gran medida a reducir los desechos que llegan a nuestras vías fluviales. Elegir productos para el cuidado personal que no contengan pequeñas bolas de plástico para fregar o buscar empaques hechos con un porcentaje de material reciclado ayuda a enviar un mensaje a las empresas: la salud ambiental y la seguridad humana son factores importante por el cual los consumidores están dispuestos a pagar un poco más. . Contribuir a organizaciones sin fines de lucro como la Todo un océano Campaña, Annie Leonard’s
La historia de las cosas
y 5gyres.org intensificar sus esfuerzos para crear conciencia, movilizar a los ciudadanos y establecer intereses de presión con poder suficiente para influir en la legislación. Al igual que el cambio climático o la contaminación del aire, la eliminación del plástico de los océanos del mundo involucrará a las partes interesadas que ocupan cargos en el gobierno, los medios de comunicación y la comunidad científica. Si bien la inmensidad de la situación puede parecer abrumadora al principio, es posible que una especie lo suficientemente inteligente como para diseñar tales proezas químicas también ayude a hacer frente a sus consecuencias.

Cómo planificar una limpieza de playa